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¿Qué son los pastos marinos y qué importancia tienen para los océanos?

National Geographic | 01/03/2024 | 22:49

Puede que no lo sepas, pero en el fondo del mar existen verdaderos "jardines" formados por diversas especies de pastos marinos
 
La Organización de las Naciones Unidas (ONU) estableció oficialmente, tras una resolución de la Asamblea General en 2022, el 1 de marzo como Día Mundial de los Pastos Marinos. La efeméride pretende destacar la importancia de esta vegetación para el medio ambiente de todo el planeta, promover acciones para conservarlas y contribuir a su protección.
 
Según el Centro de Biología Marina de la Universidad de São Paulo (USP) de Brasil, los pastos marinos se encuentran en todos los continentes de la Tierra, excepto en la Antártida, y son el hábitat de varios otros organismos, desde pequeños crustáceos hasta peces, además de servir de alimento principalmente a tortugas y manatíes. 
 
Aprende más sobre esta vegetación que cuenta con más de 70 especies y descubre por qué es tan importante para el ecosistema oceánico.
 
¿Qué son los pastos marinos?
Según la ONU, los pastos marinos son plantas que se encuentran en aguas poco profundas de muchas partes del mundo, desde los trópicos hasta el círculo polar ártico. Las hierbas marinas forman extensas praderas submarinas, como "jardines" de gran productividad y riqueza biológica.
 
Cubren solo el 0.1 % del fondo de todos los océanos, pero suman 300 000 kilómetros cuadrados, puntualiza el organismo internacional. Además, dan cobijo a miles de especies de peces, caballitos de mar, tortugas y otras criaturas acuáticas. 
 
 
Un informe presentado en 2020 por el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) titulado Un tesoro sumergido: el valor de los pastos marinos para el medio ambiente y las personas, explica que se trata de ecosistemas biológicamente ricos y altamente productivos que sirven de valioso hábitat de cría para más del 20 % de las 25 mayores regiones pesqueras del mundo. Además, filtran patógenos, bacterias y contaminación del agua de mar.
 
La ONU detalla que hay unas 72 especies de estas plantas en el mundo. 
 
Por qué son importantes los pastos marinos
Por todos los beneficios que aportan al medio ambiente como refugio de diversas especies marinas (entre ellas algunas amenazadas de extinción) y también por su capacidad para filtrar patógenos, bacterias y contaminación del agua oceánica, los pastos marinos son considerados de suma importancia por los estudiosos, según explica la ONU.
 
También son muy eficaces como sumideros de carbono, ya que pueden absorber y almacenar hasta el 18 % del carbono oceánico mundial. Esto las convierte en una poderosa solución basada en la naturaleza para hacer frente a los impactos del cambio climático. 
 
Además, al reducir la acidificación de los océanos, esta vegetación también contribuye a la resiliencia de los ecosistemas y las especies más vulnerables, como los arrecifes de coral, otro elemento importante de los océanos.
 
Los pastos marinos también actúan, según la ONU, como primera línea de defensa a lo largo de las costas, reduciendo la energía de las olas y protegiendo así a las personas del creciente riesgo de inundaciones y tormentas.
 
Sin embargo, como se describe en el informe del PNUMA, cada año se produce una reducción del 7 % de estos hábitats en todo el mundo y al menos 22 de las 72 especies de pastos marinos conocidos están en declive. 
 
Desde finales del siglo XIX, se ha perdido casi el 30 % de estos entornos en todo el mundo. Cabe destacar que el 21 % de las especies de pastos marinos están categorizadas como "casi amenazadas", "vulnerables" y "en peligro de extinción" en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN).
 
De acuerdo con el informe, las principales amenazas para esta vegetación son la escorrentía urbana, industrial y agrícola, el desarrollo costero, el dragado, la pesca y navegación irregulares y el cambio climático. 
 
Por ello, debido a su importante contribución al desarrollo sostenible y a la mitigación y adaptación al cambio climático, es esencial cuidar y preservar los pastos marinos.